La Maratona del Rover Opportunity su Marte


Mappa della strada percorsa dal rover Opportunity su Marte, dal sito di atterraggio vicino al Cratere Eagle, fino alla Marathon Valley, sul bordo del Cratere Endeavour. Credit: NASA/JPL
Mappa della strada percorsa dal rover Opportunity su Marte, dal sito di atterraggio vicino al Cratere Eagle, fino alla Marathon Valley, sul bordo del Cratere Endeavour. Credit: NASA/JPL

Dopo 11 anni e due mesi su Marte, il rover Opportunity ha festeggiato un record veramente speciale! Ha totalizzato ben 42.195 km, completando una maratona! E' il primo rover ad esserci riuscito, ed è anche quello che ha navigato per più tempo e per le distanze più grandi sulla superficie di un altro mondo! La sua missione iniziale era di 3 mesi di esplorazione di Marte, ma grazie all'eccezionale lavoro messo a punto dagli ingegneri e programmatori, sia durante la costruzione, sia durante l'utilizzo sul pianeta, è stato possibile allungare la sua vita fino ad oggi, continuando a fare grandissime scoperte.

Ultima tappa finale della maratona di Opportunity e dove si trova attualmente. La foto spaziale è della sonda MRO. Credit: NASA/JPL
Ultima tappa finale della maratona di Opportunity e dove si trova attualmente. La foto spaziale è della sonda MRO. Credit: NASA/JPL
Panorama a colori della vastità della Marathon Valley vista da Opportunity. Credit: NASA/JPL
Panorama a colori della vastità della Marathon Valley vista da Opportunity. Credit: NASA/JPL

Ma il rover non è ovviamente su Marte semplicemente per una maratona. Si trova lì per aiutarci a comprendere com'è Marte ora e com'era miliardi di anni fa, quando l'acqua era abbondante e forse anche le condizioni per la vita erano più favorevoli. Nella prima parte della sua missione Opportunity ha trovato segni della passata presenza di acqua ma in ambienti molto salati, acidi e freddi, tutt'altro che ospitali per la vita. Ma dopo anni di missione, nelle vicinanze del Cratere Endeavour, ha trovato anche tracce molto diverse, di cristalli formati in acqua a pH neutro, con temperature molto più miti.

Le scoperte fatte durante il percorso di Opportunity su Marte. Credit: NASA/JPL
Le scoperte fatte durante il percorso di Opportunity su Marte. Credit: NASA/JPL

Attualmente Opportunity sta iniziando il suo nuovo viaggio nella Marathon Valley dove la sonda Mars Reconnaissance Orbiter aveva scoperto tracce di argille formatesi a contatto con l'acqua. Le continue scoperte di Opportunity ci aiuteranno anche a completare meglio il quadro della storia del pianeta, alla luce dei dati ottenuti anche da altre sonde, come Curiosity nel Cratere Gale, o come il gemello di Opportunity, Spirit, scomparso nel 2009.

http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=4521

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